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John Adams: Le «deuxième violon» éternel

John Adams: Le «deuxième violon» éternel


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Thomas Jefferson a décrit John Adams comme irritable et vain et un «mauvais calculateur de la force et de l'effet probable des motifs qui gouvernent les hommes». En surface, il était de presque toutes les manières imaginables l'antithèse de Jefferson, même si les deux trouveraient commun plus tard dans la vie. Ils venaient de sections et d'horizons différents, un fait qui prêtait à leurs querelles souvent amères, et ils considéraient souvent la nature humaine et le monde à travers des lentilles différentes. Mais Jefferson aimait personnellement Adams et a déclaré dans la même lettre qu '"il est si aimable que je déclare que vous l'aimerez, si jamais vous le connaissez." Adams était l'un des membres les plus cités de la génération fondatrice, rivalisé uniquement par Jefferson. En même temps, il était le membre le plus paranoïaque, égoïste et méditant des «Big Six». Benjamin Franklin a un jour qualifié certaines de ses idées d'aliénés, disant d'Adams qu'il était «toujours un homme honnête, souvent sage, mais parfois, et à certains égards, complètement hors de ses sens. »Adams a passé une grande partie de son temps en politique engagé dans des batailles personnelles et rabaissant ceux qui l'entouraient.

Avec la mini-série HBO John Adams basée sur la biographie primée de David McCullough, les Américains, semble-t-il, sont tombés amoureux de John Adams. Ils ont besoin d'une dose rapide de réalité. Adams n'était pas un homme adorable et était en fait détesté par presque tout le monde dans la génération fondatrice. Il était patriote, a occupé plusieurs postes importants au Congrès continental, et a été vice-président et président des États-Unis, mais il a toujours été considéré par ses contemporains comme un deuxième rang, ce qui l'a profondément ennuyé.

John Adams est né le 30 octobre 1735 en tant qu'américain de quatrième génération. Sa famille s'est installée dans le Massachusetts en 1636 et a travaillé comme agriculteurs indépendants dans la petite communauté de Braintree au siècle suivant. Le père d'Adams, John Adams, s'est marié dans la grande famille Boylston, un mouvement qui a élargi les liens sociaux et la prospérité de la famille Adams. Adams est diplômé du Harvard College en 1755 et envisage une carrière de ministre. La plupart des familles du Massachusetts étaient d'origine puritaine et son père était diacre puritain. Une carrière similaire aurait convenu à sa famille et à sa communauté, mais Adams avait quelques réserves au sujet du calvinisme et après une courte période en tant que professeur d'école, il a décidé de poursuivre la loi. Il a fait remarquer que ce choix ne «dissout pas les obligations de moralité ou de religion».

Sa carrière juridique se déroule lentement, mais il s'intéresse activement à la politique municipale et aux affaires juridiques. Adams épousa Abigail Smith en 1764. Son père, le révérend William Smith, était un esclavagiste et un homme très respecté dans la colonie, et le mariage élargit le cercle social d'Adams parmi l'élite du Massachusetts. Abigail et John auraient six enfants. Leur fils aîné, John Quincy, est également devenu président des États-Unis, lors de l'une des élections les plus précaires de l'histoire américaine.

La révolution

Peu de temps après son mariage, Adams a écrit un certain nombre d'essais pour la Boston Gazette, publiés plus tard ensemble sous le titre «Une dissertation sur le droit canon et féodal», attaquant le Stamp Act nouvellement adopté. Adams a déclaré l'acte illégal et a favorisé la résistance, bien qu'il n'ait pas soutenu les émeutes du Stamp Act ou la violence qui s'est produite contre les collecteurs d'impôts. Adams n'était pas un extrémiste. En tant qu'avocat, il a défendu le patriote John Hancock contre les accusations de contrebande, mais il a également été l'avocat de la défense du capitaine britannique Thomas Preston, l'accusé le plus important du procès du «Massacre de Boston». Adams avait acquitté Preston après avoir convaincu le jury qu'il ne pouvait pas être prouvé de manière concluante que Preston avait ordonné à ses hommes de tirer sur la foule de Boston. Adams savait qu'en défendant Preston, il risquait «une popularité très générale et très peu gagnée», mais il croyait qu'il était plus important de prouver que les soldats britanniques pouvaient obtenir un procès équitable devant un tribunal du Massachusetts. Cela l'a également établi comme un patriote qui a abjuré de violentes manifestations.

Pourtant, contrairement à Jefferson, Adams était ambitieux, toujours conscient de son statut dans la société et préoccupé par ce que les présidents modernes appellent leur «héritage». Adams croyait «un désir d'être observé, considéré, estimé, loué, aimé et admiré. par ses semblables est l'une des plus anciennes, ainsi que les dispositions les plus vives découvertes dans le cœur de l'homme. "

C'était certainement vrai pour Adams. Il a été élu à la Cour générale du Massachusetts pour représenter Boston en 1771. En raison de problèmes de santé, il a pris sa retraite en 1772 et est retourné à l'agriculture, mais la vie agraire ne lui convenait pas, et il était de retour à Boston dans un an. Il a implicitement soutenu le Boston Tea Party en 1773 - «le plus grand événement qui se soit jamais produit depuis l'ouverture de la controverse avec la Grande-Bretagne» - et s'est opposé activement aux Coercive Acts de 1774. Cette même année, le Massachusetts l'a envoyé comme délégué au premier Congrès continental. . En privé, Adams a souhaité la séparation de la couronne, mais il a pris des mesures prudentes avec un Congrès qui n'était pas arrivé à cette solution.

John Adams a aidé à rédiger une déclaration des droits et a soutenu la non-importation de marchandises britanniques. Il est rentré chez lui dégoûté des résultats du premier Congrès, mais fermement résolu à continuer de faire pression pour la séparation. Son débat en cours dans la presse avec Tory Daniel Leonard sous le pseudonyme de «Novanglus» a fourni un débouché à la fois intellectuel et influent pour ses vues patriotiques. À son retour au deuxième congrès continental en mai 1775, des coups de feu avaient déjà été tirés sur Lexington et Concord.

Le Congrès devait nommer un commandant de toutes les forces américaines et Adams, reconnaissant que les autres États se méfiaient de la Nouvelle-Angleterre, nomma George Washington. Washington, espérait-il, ferait figure de fédérateur pour les États du Sud. Adams appuya l'appel de Richard Henry Lee à l'indépendance de la Grande-Bretagne le 7 juin 1776 et fit partie du comité qui rédigea la Déclaration d'indépendance. Jefferson était l'auteur principal (Adams a contribué peu), mais Adams était son plus grand champion au Congrès.

Jefferson a écrit plus tard qu'Adams était «son plus grand défenseur et défenseur contre les multiples agressions qu'il a rencontrées». Une fois l'indépendance déclarée, Adams a siégé à chaque comité important du Congrès et a finalement été élu commissaire en France. Au moment de son arrivée, les autres commissaires avaient déjà obtenu la reconnaissance française des États-Unis et avaient convenu d'un traité d'amitié et de commerce. Adams n'avait pas grand-chose à faire, mais il se sentait souvent méprisé par le ministère français, se méfiait du peuple français et avait une vision corrompue de la politique étrangère française. En tant que président, il prenait souvent une position pro-britannique - il avait été l'ambassadeur des États-Unis en Grande-Bretagne de 1785 à 1788 - mais il n'aimait pas non plus les Britanniques, même s'il pensait qu'ils lui avaient montré plus de respect que les Français .

John Adams a passé les années de guerre à l'étranger, non seulement en France, mais comme ambassadeur américain aux Pays-Bas. Il a aidé à négocier le traité de paix final avec les Britanniques, ainsi qu'un accord commercial avec les Prussiens, et est devenu le premier ministre américain en vertu des articles de la Confédération à servir d'ambassadeur en Grande-Bretagne. Pendant son séjour à Londres, Adams a écrit Défense des constitutions des États-Unis d'Amérique.

L'ouvrage en trois volumes se voulait une défense des institutions américaines contre les attaques du Français Turgot. Adams n'a pas nié que les institutions politiques américaines reflètent celles de la Grande-Bretagne, y compris dans la plupart des États une législature bicamérale. Adams, cependant, a développé sur la nécessité d'une chambre haute en faisant valoir que ceux de la richesse et du statut devraient être séparés de la chambre basse afin de les empêcher de dominer le gouvernement. Il a également avancé que chaque peuple doit avoir «quelqu'un ou quelque chose pour représenter la dignité de l'État, la majesté du peuple, appelez-le comme vous voulez - un doge, un avoyer, un archonte, un président, un consul, un syndic… »Certes, pour ses ennemis républicains, cela semblait indiquer qu'Adams était favorable à une monarchie. Adams n'a pas fait grand-chose pour dissiper cette idée. Lorsque le républicain jeffersonien John Taylor de Caroline a écrit son enquête sur les principes et les politiques des États-Unis en attaquant Adams sur ce point et sur d'autres, Adams a répondu en pleine forme: «Souvenez-vous, la démocratie ne dure jamais longtemps. Il se gaspille bientôt, s'épuise et se tue. Il n'y a jamais eu de démocratie qui ne se soit pas suicidée. »Il semble qu'Adams était, en fait, un monarchiste secret; Jefferson pensait sûrement qu'il l'était.

"Sa rotondité"

John Adams est retourné aux États-Unis peu de temps après la Convention constitutionnelle. Il a terminé deuxième derrière Washington au Electoral College aux élections de 1788 et est ainsi devenu le premier vice-président des États-Unis, un poste qu'il a appelé «le poste le plus insignifiant jamais inventé par l'homme ou conçu par son imagination». ans dans «ce bureau le plus insignifiant».

Selon la Constitution, le vice-président est le président du Sénat. Adams a compris que cela signifiait qu'il devrait également participer aux débats, ce qu'il a fait avec délectation, contrariant les sénateurs par ce qu'ils considéraient comme sa manière orgueilleuse et grossière. Parce qu'Adams interrompait fréquemment d'autres orateurs pour prononcer de longues conférences sur l'histoire politique, les sénateurs pensaient que pour éviter toute interruption, ils devaient défendre chaque déclaration qu'ils faisaient en citant des sources historiques. Ce processus exaspérant convenait à Adams. Il croyait, comme beaucoup des premiers sénateurs, que le Sénat était un organe aristocratique composé des meilleurs hommes de la société. Ils devaient montrer leur apprentissage et leur privilège. Adams croyait également que les responsables américains avaient besoin de titres élevés afin d'inculquer le respect du peuple américain. Cela s'est traduit par un long débat humoristique sur le titre approprié du président.

Des titres tels que «sa majesté élective», «sa puissance», «sa grande puissance» et d'autres ont cédé la place à «Son Altesse le président des États-Unis et protecteur des droits de la même chose». Heureusement, l'idée a été rejetée à la Chambre, mais Adams n'est pas descendu sans se battre. Lorsque le projet de loi a été renvoyé au Sénat pour examen, Adams pensait que cette question était une «grande question constitutionnelle». En tant qu'homme portant une épée aux sessions du Sénat, Adams croyait que la formalité, les titres et la déférence de l'exécutif avaient leur place. Si les États-Unis devenaient une monarchie élue, comme Adams le voulait probablement à un moment donné, les sénateurs auraient une place de premier rang au sein du gouvernement en tant que groupe de pseudo-courtisans.

Pourtant, John Adams languissait dans son purgatoire vice-présidentiel. Il était misérable et pensait que le bureau ne convenait pas à sa stature, mais il a voté vingt voix décisives au Sénat, plus que ses successeurs, et a généralement soutenu la législation fédéraliste. Sa conversion à un soutien général à la monarchie semblait être complète lorsqu'il écrivit et publia Discours sur Davila en 1791. Jefferson pensa que les essais étaient une attaque voilée contre la croissance d'une opposition républicaine à la législation fédéraliste, et montra un désir pour la stabilité de monarchie héréditaire. Mais si tel était le cas, les vues d'Adams étaient définitivement d'une sorte où le monarque et le législateur pourraient travailler en tandem tout en restant des institutions distinctes capables de vérifier le pouvoir de l'autre.

John Adams a écrit Discours par crainte générale de l'escalade de la violence de la Révolution française. Il pensait que le même esprit pouvait infecter les Américains, et il les implora d'arrêter tout sentiment qui pourrait être jugé contraire à l'esprit de la Révolution américaine, un événement qu'Adams soutint n'était rien de plus qu'une réponse conservatrice aux atteintes agressives à la vie, à la liberté et propriété. Adams croyait qu'une tyrannie d'une branche du gouvernement par rapport à l'autre aboutirait finalement au despotisme. Il a écrit: «Le pouvoir exécutif et le pouvoir législatif sont des rivaux naturels; et si chacun n'a pas un contrôle effectif sur l'autre, le plus faible sera toujours l'agneau dans les pattes du loup. La nation qui n'adoptera pas un équilibre de pouvoir doit adopter un despotisme. Il n'y a pas d'autre alternative. Les rivalités doivent être contrôlées, sinon elles jetteront tout dans la confusion; et il n'y a que du despotisme ou un rapport de force qui puisse les contrôler. »

Le président peu sûr

Washington a pris sa retraite en 1796 et Adams a été élu deuxième président des États-Unis. Son principal rival politique, Thomas Jefferson, est devenu vice-président. Mais il faut dire qu'Adams ne s'entendait pas mieux avec ses alliés fédéralistes qu'avec ses ennemis républicains.

John Adams avait un dédain spécial pour Alexander Hamilton. Il se croyait un homme supérieur à Hamilton, mais a néanmoins demandé l'approbation de Hamilton. Hamilton était si loin de le donner qu'il a essayé de faire élire Charles Pinckney sur Adams en 1796, une décision qui ne l'a pas attiré par le deuxième président. Hamilton parlait ou écrivait rarement à Adams et avait une influence minimale dans la nouvelle administration, mais l'insécurité d'Adams l'a amené à croire que Hamilton, l'ancien secrétaire au Trésor, a conspiré en coulisses pour réduire son autorité et contrôler le Cabinet et le Congrès. Il est vrai que le Cabinet et le Congrès ont sollicité l'avis de Hamilton, mais ils ont rarement suivi ses conseils.

La nouvelle administration s'est avérée être un exercice pour caresser la vanité d'Adams. En tant que président, Adams voulait éviter la guerre avec la France et l'Angleterre et a fait de la résolution de ce problème international combustible sa priorité absolue. La politique d'Adams était erratique. Au début, il a essayé de concilier Thomas Jefferson et les républicains pro-français. Lorsque cela échoua, il encouragea la belligérance des fédéralistes pro-britanniques lors de la quasi-guerre contre la France de 1798-1800. Puis il est revenu en arrière et a poussé à une solution diplomatique pour mettre fin à la guerre non déclarée. Pendant ce temps, Adams s'inquiétait d'un ennemi intérieur: les Jacobins qui infectaient le pays avec la croyance révolutionnaire française par le biais de leurs partisans républicains, en particulier dans la presse. Lorsque le Congrès fédéraliste a adopté les lois sur les étrangers et la sédition, une série de lois destinées à écraser l'opposition politique, Adams a signé la législation sans réserve.

La loi sur la sédition était une violation flagrante de la Constitution qui a eu pour effet ironique de ne faire qu'augmenter les attaques au vitriol des éditeurs de journaux républicains contre Adams et les fédéralistes. Les lois sur les étrangers visaient à nettoyer les États-Unis des dangereux «subversifs» étrangers ou de ceux qui ont voté républicain une fois devenus citoyens. Ces actes étaient extrêmement impopulaires et ont ruiné les perspectives électorales du Parti fédéraliste. L'élection présidentielle de 1800 s'est avérée être un embarras humiliant pour Adams. Hamilton et d'autres fédéralistes étaient convaincus qu'Adams n'était pas adapté pour le poste de président et ont travaillé pour le vaincre. Adams a terminé troisième derrière Jefferson et Aaron Burr. Il se demandait comment un homme de sa stature pouvait être si profondément vaincu. Dans son esprit, cela devait être une conspiration. Il voulait se venger.

Croyant que son cabinet l'avait trahi, John Adams les a forcés à démissionner dans des interviews amères, capricieuses et déclamées. Adams a ensuite visé la nouvelle administration Jefferson. Il a conçu et soutenu la Judiciary Act, un projet de loi qui a permis la nomination de plusieurs nouveaux juges sur le circuit fédéral. Cela a permis à Adams de placer des juges fédéralistes dans des positions pour contrecarrer les réformes républicaines. Il a ensuite nommé son secrétaire d'État, John Marshall, juge en chef de la Cour suprême, faisant de la Cour un bastion fédéraliste pendant trois décennies.

John Adams a laissé le nouveau manoir exécutif du District de Columbia un homme amer. Il n'a pas accueilli le nouveau président et n'a pas été courtois dans sa défaite. Peu de temps après avoir pris sa retraite dans sa ferme du Massachusetts, il a écrit: «Aucun parti, qui ait jamais existé, ne se connaissait si peu, ou vainement a surestimé sa propre influence et sa popularité, comme la nôtre… Un groupe de menteurs étrangers, encouragé par quelques autochtones ambitieux messieurs, ont découragé l'éducation, les talents, les vertus et les biens du pays. La raison en est que nous n'avons pas d'Américains en Amérique. Les fédéralistes n'ont pas été plus américains que les anties. »Il n'est plus jamais entré dans la vie publique.

Retraite

La période la plus intéressante de la vie d'Adams fut peut-être sa retraite. Il avait bien servi son pays pendant la Révolution, avait été un diplomate compétent et avait occupé un poste dans l'exécutif pendant douze ans, mais il est devenu plus réfléchi et moins erratique dans ses dernières années. Après les deux mandats de Jefferson en tant que président, le fermier du Massachusetts Adams et le planteur de Virginie Jefferson ont été réconciliés et ont entretenu une longue correspondance qui a duré jusqu'à leur mort.

L'historien Joseph Ellis considère leur correspondance comme un exercice délibéré de l'histoire. Il en a peut-être été ainsi pour John Adams, qui voulait établir une réputation de postérité, mais il est peu probable que Jefferson la considère comme telle. Dans la correspondance, le point de vue de Jefferson sur le passé est conforme à ce qu'il écrivait à l'époque, mais Adams essaie clairement de repeindre l'histoire à ses propres couleurs. Mais la correspondance était plus que cela.

Ils se sont écrit sur l'histoire, les classiques, la religion, la politique et le sort de l'union. Tous deux craignaient pour l'avenir de la liberté américaine. John Adams a écrit en 1812 que «l'Union est toujours pour moi un objet autant d'anxiété que jamais.» Un an plus tard, il a écrit à Jefferson que la République ne pouvait être soutenue que par «les principes généraux du christianisme et du général principes de la liberté anglaise et américaine. »Ces principes étaient aussi« éternels et immuables, que l'existence et les attributs de Dieu… et… aussi inaltérables que la nature humaine et notre système terrestre et mondain ».

Même dans leur nouvelle amitié, les deux n'étaient pas toujours d'accord. Jefferson a écrit qu'il n'y avait que deux points de vue du gouvernement: "Que chacun prenne parti pour le plus grand nombre, ou le petit nombre, selon sa constitution, et les circonstances dans lesquelles il est placé." Pendant la Révolution, ils étaient unis, Jefferson a dit, mais ils s'étaient séparés dans les années 1790 quand Adams a pris le parti de quelques-uns. Adams a nié avec véhémence cela dans une série de lettres réservées mais passionnées, mais la preuve est accablante que Jefferson était beaucoup plus démocratique dans ses croyances qu'Adams.

Dans les dernières années qui ont mené à sa mort, Adams a déploré qu'il ne soit pas vénéré comme Jefferson, Washington ou Hamilton. Il a supposé que c'était son destin et a essayé de se réconcilier avec cela. Mais rien ne plairait plus au vieux curmudgeon que de constater que la postérité en est venue à l'admirer après tout.

John Adams est décédé le 4 juillet 1826, quelques heures seulement après Jefferson. Ses derniers mots auraient été, "Jefferson survit encore." Adams serait le seul membre de la génération fondatrice à servir un seul mandat comme président, et le seul président à un mandat dans l'histoire américaine jusqu'à ce que son fils, John Quincy Adams, accomplisse le même exploit peu impressionnant de 1825 à 1829. Il pourrait à juste titre être appelé le père de la marine américaine - le premier secrétaire de la marine, Benjamin Stoddart, a été nommé pendant son administration et la marine a toujours été l'un de ses projets favoris - mais les imperfections sur sa carrière politique est plus importante que les succès. Bien qu'il ait essayé, il n'a jamais pu échapper à la notoriété des Alien and Sedition Acts ou à la diplomatie maladroite de la quasi-guerre avec la France.

John Adams est devenu le symbole des fédéralistes de la Nouvelle-Angleterre, un groupe qui est devenu plus sectionnel à mesure que le républicanisme jeffersonien a balayé les États-Unis presque sans relâche de 1800 à 1837. Il n'était pas un sectionniste ferme, mais il croyait que la vision nordique des États-Unis était plus conforme aux véritables intentions de la Révolution. Adams pensait que la république ne pourrait survivre qu'avec les mains dirigeantes d'une aristocratie - composée de ces hommes dotés des «vertus et talents» pour commander des votes - dans un gouvernement de freins et contrepoids. Il a soutenu que «la proposition selon laquelle le peuple est le meilleur gardien de ses propres libertés n'est pas vraie; ce sont les pires imaginables; ils ne sont pas du tout des gardiens; ils ne peuvent ni juger, ni agir, ni penser, ni vouloir, en tant qu'organisme politique. »Cela pourrait être l'ironie ultime de la vie d'Adams - l'homme qui a dénigré le peuple aspirait néanmoins à être rappelé, admiré et vénéré par eux.



Commentaires:

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